Movimientos de las placas tectonicas

placa africana

A medida que las placas se mueven unas junto a otras, a veces se enganchan y la presión se acumula. Cuando las placas finalmente ceden y se deslizan debido al aumento de la presión, la energía se libera en forma de ondas sísmicas, haciendo que el suelo tiemble. Esto es un terremoto.

Algunas de las placas tienen agua oceánica por encima. Otras placas incluyen continentes, y algunas placas incluyen tanto continentes como océanos. Los movimientos de las placas ayudan a dar forma a las características geológicas de nuestro planeta. Los tres tipos principales de movimientos de las placas son

Divergente (de dispersión): es cuando dos placas se alejan la una de la otra. La roca fundida del manto brota a lo largo de la abertura, formando una nueva corteza. Los terremotos que se producen a lo largo de estas zonas, llamadas centros de propagación, son relativamente pequeños. El Gran Valle del Rift en África, el Mar Rojo y el Golfo de Adén se formaron como resultado del movimiento divergente de las placas.

Convergente (colisión): Se produce cuando las placas se acercan unas a otras y chocan. Cuando una placa continental se encuentra con una placa oceánica, la placa oceánica, más fina, densa y flexible, se hunde bajo la placa continental, más gruesa y rígida. Esto se llama subducción. La subducción hace que se formen fosas oceánicas profundas, como la que hay a lo largo de la costa occidental de Sudamérica. Las rocas arrastradas bajo el continente comienzan a fundirse. A veces la roca fundida sube a la superficie, a través del continente, formando una línea de volcanes. Alrededor del 80% de los terremotos se producen donde las placas se empujan entre sí, lo que se denomina límites convergentes.

límite divergente

Videoconferencia sobre los tipos de límites de placa divergentes, transformados y convergentes. Grabado durante un taller para profesores de 2007 sobre terremotos y tectónica. El ponente es el Dr. Robert Butler, de la Universidad de Portland, Oregón.

En este límite se crea una nueva corteza oceánica cuando el magma basáltico, formado en el manto, sube a las fracturas de la corteza y se solidifica. Las dorsales se elevan mucho porque la placa oceánica joven de la cresta de la dorsal está caliente y es menos densa que la placa más antigua, fría y densa de los flancos de la dorsal.

La zona de subducción es el lugar donde confluyen dos placas tectónicas (litosféricas), una de las cuales subduce (se sumerge) bajo la otra. Las placas están unidas y periódicamente se supera la fricción haciendo que el borde delantero de la placa superpuesta retroceda, levantando una pared de agua que produce un tsunami.

Una falla de transformación es un tipo de falla de deslizamiento en la que el deslizamiento horizontal relativo está acomodando el movimiento entre dos dorsales oceánicas u otros límites tectónicos. Están conectadas en ambos extremos a otras fallas.

valle del rift

Desde la distancia, no es evidente que la Tierra esté llena de vida. Hay que acercarse bastante para ver los bosques más grandes, y más cerca aún para ver el trabajo de los humanos, por no hablar de los microbios. Pero incluso desde el espacio, el planeta parece vivo. Su masa terrestre está dividida en siete continentes, separados por vastas aguas. Por debajo de esos océanos, en las profundidades invisibles de nuestro planeta, las cosas están aún más vivas. La Tierra se mastica, se funde y se renueva.

Una docena de placas frías y rígidas se deslizan lentamente sobre el manto interior caliente de la Tierra, sumergiéndose unas debajo de otras y colisionando ocasionalmente. Este proceso de tectónica de placas es una de las características que definen a la Tierra. Los seres humanos lo experimentan sobre todo a través de los terremotos y, más raramente, de los volcanes. La lava que actualmente brota de los patios traseros de Hawai, resultado de un punto caliente del manto profundo, está relacionada con la actividad tectónica.

Pero la tectónica de placas es mucho más que terremotos y erupciones. Una oleada de nuevas investigaciones insinúa cada vez más que los movimientos externos de la Tierra pueden ser vitales para su otra característica definitoria: la vida. El hecho de que la Tierra tenga una corteza exterior en movimiento y en transformación puede ser la razón principal por la que la Tierra es tan vibrante y por la que ningún otro planeta puede igualar su abundancia.

corteza oceánica

Un límite divergente se produce cuando dos placas tectónicas se alejan la una de la otra. A lo largo de estos límites, son frecuentes los terremotos y el magma (roca fundida) asciende desde el manto terrestre hasta la superficie, solidificándose para crear una nueva corteza oceánica. La Dorsal Mesoatlántica es un ejemplo de límite de placa divergente.

Cuando dos placas se juntan, se habla de un límite convergente. El impacto de las placas que chocan puede hacer que los bordes de una o ambas placas se doblen formando cordilleras o que una de las placas se doble hacia abajo formando una fosa profunda en el fondo del mar. A menudo se forma una cadena de volcanes paralela a los límites de las placas convergentes y a lo largo de estos límites son frecuentes los terremotos potentes. El Cinturón de Fuego del Pacífico es un ejemplo de límite de placa convergente.

En los límites de placas convergentes, la corteza oceánica suele ser empujada hacia el manto, donde comienza a fundirse. El magma asciende hacia la otra placa y la atraviesa, solidificándose en granito, la roca que forma los continentes. Así, en los límites convergentes se crea corteza continental y se destruye la corteza oceánica.